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La hora del relevo

Adrian R.Huber (EFE)
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Max Verstappen se hizo con el Mundial más emocionante de los últimos años a costa de Hamilton

El piloto neerlandés conquistó su primer título en la cita que cerraba la temporada, en Yas Marina, tras vencer al inglés, que podría estar planteándose la retirada. - Foto: EP

La conquista del Mundial de Fórmula Uno por parte de Max Verstappen no supuso solo el estreno de un neerlandés en el historial del campeonato: implicó el cambio de 'monarca' en la categoría reina, en la que el líder de Red Bull destronó al siete veces campeón del mundo Lewis Hamilton (Mercedes), que apuntaba a un inédito octavo título.

'Mad Max' le arrebató el trono al inglés, nombrado Caballero de la Reina Isabel después de que el año pasado igualase las siete coronas de Michael Schumacher.

Lo hizo en el Mundial más apretado, emocionante y polémico de los últimos años, que no se resolvió hasta la última vuelta de la última de las 22 carreras: en Abu Dabi.

El nuevo ídolo de los Países Bajos, de 24 años, y el excéntrico campeón de Stevenage, de 36, llegaron empatados a puntos a la última carrera, en Yas Marina; después de que el campeonato pareciese casi decantado a favor del líder de Red Bull en dos ocasiones -tras las dos carreras de Austria y después de la de México- y de que otras tantas veces el capitán de Mercedes demostrase no solo su gran talento y su enorme voracidad, sino su desmedida capacidad de resiliencia.

Pero un brillantísimo Verstappen evidenció maestría, supo gestionar la presión y se llevó el título en una temporada en la que firmó la mitad de las 20 victorias que ya suma en el 'Gran Circo'.

Hamilton había ganado, en Interlagos (Brasil) y en las debutantes Qatar y Arabia Saudí, las tres carreras previas al cierre; y puso al rojo vivo un Mundial en el que el humo también salía de los despachos: hubo accidentes en Silverstone (Inglaterra) y en Monza (Italia); y nuevos incidentes entre ambos en Sao Paulo y Yeda.

En Abu Dabi, Verstappen salió desde la 'pole' y Hamilton lo rebasó en pista, en acción controvertida que no mereció investigación. Pero cuando el británico lideraba no sin cierta comodidad la carrera, a falta de cinco giros se produjo el accidente de Nicholas Latifi (Williams) que provocó la entrada en pista del coche de seguridad. La carrera se relanzó en la última vuelta y el de Red Bull, que había puesto neumático fresco, se lanzó a muerte, rebasó a Hamilton, del que se rumorea que podría retirarse, y ganó la carrera y el título.

Mientras, Carlos Sainz (Ferrari) y Fernando Alonso (Alpine), que llevaba dos años ausente, también brillaron.

El madrileño, que debutaba con la escudería más laureada de la historia, completó su mejor campaña, que remató en Yas Marina al acabar tercero una carrera que lo aupó al quinto puesto final del campeonato, dos por delante de su compañero Charles Leclerc. Yes que firmó cuatro podios este curso y ya cuenta seis 'cajones' en su carrera.

El asturiano, que durante las dos temporadas que no compitió en la categoría reina ganó el Mundial de Resistencia (WEC) y, entre otras, las 24 Horas de Le Mans (Francia, dos veces) y las 24 Horas de Daytona (Florida, EEUU), regresó con miras a readaptarse a una categoría que el año que viene experimentará un importante cambio en el reglamento y que, sobre el papel, ofrecerá nuevas posibilidades de éxito.

El doble campeón mundial completó la mejor temporada de su trayectoria en la Fórmula Uno desde 2014, su último año en Ferrari, antes de afrontar su segundo periplo en McLaren. Volvió a subir al podio, al acabar tercero en Losail (Qatar), siete años después de que lo hubiese logrado por última vez, al finalizar segundo, de rojo, en Hungría. Y acabó el Mundial décimo, una plaza por delante de su compañero Esteban Ocon, que festejó en el Hungaroring la primera victoria de Alpine (la antigua Renault), gracias a la magnífica labor de contención que de Hamilton hizo en esa carrera Alonso. Fue galardonada por la FIA como la 'Mejor Acción del Año' que está a punto de cerrarse.

No son pocos los que comparan a Verstappen con el astur. Ambos pusieron fin, a la misma edad (24 años) a los reinados más largos. Alonso  destronó en 2005 al 'Kaiser' y 'Mad Max' a Hamilton este año.